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, El insumergible Barry Wetzel |  Puesto de golf global, Noticia SportLOSUna fresca mañana de sábado no hace mucho, mientras se preparaba para jugar con sus amigos en el Starmount Forest Country Club en Carolina del Norte, Barry Wetzel desenvolvió un gran puro Casa de García y lo encendió.

“Susan me deja tomar una al mes”, explicó con una amplia sonrisa entre bocanadas como nubes. “Esta es realmente una buena medicina. Me recuerda que cada día es un regalo «.

Wetzel no solo está echando humo.

Un martes por la mañana hace cuatro años, mientras se afeitaba y se duchaba ante su grupo de estudio semanal de hombres, descubrió un bulto extraño en el lado derecho de su cuello que no había estado allí el día anterior. Llamó a su médico, quien le sugirió que fuera a echar un vistazo.

Le diagnosticó una glándula salival inflamada y le recetó un antibiótico.

“Un día te sientes genial, juegas golf con tus amigos y disfrutas de la vida al máximo cuando algo como esto surge de la nada. Realmente te hace pensar en lo que es importante «. – Barry Wetzel

Días después, volvió a llamar para insistir en una biopsia de seguimiento.

El veredicto no fue bueno. Tenía cáncer de cuello.

“Fue una sorpresa”, admite. “Un día te sientes genial, juegas golf con tus amigos y disfrutas de la vida al máximo cuando algo como esto surge de la nada. Realmente te hace pensar en lo que es importante «.

No hace falta decir que el golf es importante para Barry Wetzel, un hombre cuya pasión por el juego es tan contagiosa como positiva, un contrapunto al quejoso crónico o al perfeccionista tedioso que acecha en todos nosotros.

A los 78, juega con un hándicap de 6 en el desafiante campo donde Sam Snead ganó la mayor parte de su récord de ocho Grandes Abiertos de Greensboro. Filmar su edad o más es un evento semanal para el súper senior Wetzel, un tipo que es la prueba viviente de que nunca eres demasiado viejo para enamorarte de un juego de 400 años, que parece hacer cada vez que sale, un historia de amor que comenzó hace 70 años en una pequeña ciudad de Pensilvania directamente de una película de Jimmy Stewart.

De hecho, estaba Ciudad natal de Jimmy Stewart.

Pero más sobre eso en un minuto de George Bailey.

•••

Wuando llegaron las malas noticias sobre su cáncer, la hija mayor de Wetzel, Debby, quien trabajaba como audióloga en el Departamento de Cabeza y Cuello del Hospital UNC en Chapel Hill, instó a su padre a buscar una segunda opinión con un destacado especialista en oído, nariz y garganta. especialista en su oficina. Él sabiamente siguió su consejo.

Una segunda biopsia confirmó el diagnóstico inicial y su equipo de médicos estableció un programa de tratamiento especializado, colocando a Barry en un grupo de estudio de otros 100 pacientes sometidos a tratamientos similares, un protocolo riguroso que requería cinco días de radiación y un día de quimioterapia durante cinco. semanas consecutivas.

“Fue bastante difícil”, reconoce a regañadientes. «Pero probablemente fue más difícil para Susan que para mí».

Susan es la esposa de Barry, ex campeona de gimnasia del estado de Delaware y campeona del club de damas en Starmount por derecho propio que, como su esposo durante 46 años, vive para jugar. Juntos, han perseguido el golf por Estados Unidos y las carreteras secundarias de Gran Bretaña durante décadas, disfrutando de las amistades que han hecho a lo largo del camino.

“Para nosotros, el golf se trata de las personas maravillosas que se conocen en el campo de golf”, suele decir Barry. «Nunca conoces a un extraño».

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Barry y Susan Wetzel en la gama

«Al menos Barry no lo hace ”, interviene Susan. «Tampoco olvida sus nombres o nuestras puntuaciones, incluido cuándo y dónde jugamos».

Ella admite que se ha tomado muy en serio el cáncer de Barry. “Parecía terriblemente triste. Este es uno de los tipos más felices del mundo, un hombre que hace que todos los que conoce se sientan bien con la vida. Y esta sucede «. Su cabeza sacude, su voz se apaga.

Para darle a Susan un descanso del estrés del régimen de tratamiento de su esposo, sus amigos de golf de fin de semana, Steve, Larry, Robert, Mike y otros de su iglesia, establecieron un horario rotativo para conducir a Barry 65 millas de ida y vuelta al centro de tratamiento. en Chapel Hill. También comenzaron a aparecer para hacer su trabajo en el jardín.

“Fueron increíbles”, dice Susan. “Todo por amor a Barry. Cuando se difundió la noticia, también tuvimos gente de iglesias de todo el país orando por Barry, incluidos muchos golfistas que habíamos conocido en nuestros viajes a lo largo de los años. Fue tan conmovedor «.

Sin embargo, tres meses después, después de su tratamiento inicial, una tomografía por emisión de positrones descubrió más ganglios linfáticos cancerosos de lo esperado en el cuello de Barry. Se sometió a una cirugía para extirparlos.

Seis meses después, la crisis se agravó. Una exploración de seguimiento reveló que el cáncer se había extendido a su pecho. Le dijeron que el cáncer estaba ahora demasiado cerca de su corazón y pulmones para arriesgarse a someterse a más cirugía, quimioterapia o radiación.

Los Wetzels escucharon algunas de las palabras más temidas de todas en medicina: cáncer incurable, inoperable, en etapa 4.

“Nos informaron que lo mejor que podíamos hacer era ponerme cómodo durante el mayor tiempo posible”, recuerda Barry.

«¿Puedo al menos jugar al golf, tomar un cigarro y una copa de whisky de vez en cuando?» – Barry Wetzel

Afortunadamente, un nuevo medicamento de inmunoterapia llamado Keytruda acababa de salir al mercado y se ha demostrado que detiene el avance del cáncer en la mitad de los pacientes que lo tomaron. Su oncólogo lo puso.

«¿Puedo al menos jugar al golf, tomar un puro y una copa de whisky de vez en cuando?» Barry le preguntó en broma.

«Siempre que sea un buen puro y un buen whisky», respondió su médico riendo.

Se reanudaron los viajes a Chapel Hill, una vez cada tres semanas durante nueve semanas seguidas. La pregunta que pesaba en las mentes de amigos, familiares y extraños que oraban por él era: ¿funcionaría la droga para Barry?

Recibieron una respuesta cuando su médico entró en la habitación con los últimos resultados. Tres de los cuatro hijos adultos de los Wetzels y cuatro de sus siete nietos se habían reunido para recibir la noticia.

El doctor estaba sonriendo.

«Está funcionando», dijo. Lágrimas y abrazos estallaron.

Barry llevó a todo el clan a tomar un helado.

Un año después, en diciembre de 2018, regresó a Chapel Hill para una nueva y revolucionaria radioterapia. Después de seis semanas más de tratamiento, cinco días a la semana, Barry y Susan Wetzel obtuvieron los resultados que ellos y tantos otros habían esperado y orado.

Una exploración de su pecho mostró que el cáncer había desaparecido.

•••

TEl insumergible Barry Wetzel se apresura a dar crédito a su fe, a los médicos bondadosos y al poder de la oración por su notable regreso.

Él cree que su amor por el golf también jugó un papel importante en su recuperación casi milagrosa, una historia de amor que se remonta a su niñez en la clásica ciudad estadounidense que comparte con una leyenda de Hollywood.

El padre de Barry, Sonny Wetzel, pertenecía al campo de VFW de nueve hoyos en la pequeña ciudad de Indiana en Pensilvania, donde trabajaba para una empresa de neumáticos y caucho y jugaba hasta un handicap 14 con palos de madera pero sin maderas en la bolsa. “Mi papá sabía jugar al putt y al chip como nadie y adoraba el juego”, dice Barry. «También fue uno de los hombres más felices que he conocido, especialmente cuando jugaba golf».

Hoy, la modesta bolsa de lona de Sonny Wetzel cuelga sobre la chimenea del estudio de Barry.

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Barry y Susan Wetzel

Cuando Barry tenía 8 años y su hermano Lowell 12, Sonny les dijo a sus hijos que eligieran un deporte y que él les proporcionaría su equipo. Lowell eligió el tenis. Barry eligió el golf. Tal vez, después de todo, las manzanas no caigan lejos de los árboles que las producen.

“Me dejó en el club VFW y le dijo al profesional, ‘Walt, el chico quiere jugar golf. Puedes quedarte con él durante siete días. «

El día 1, el profesional Walt Davis hizo que su alumno arrastrara los greens recientemente aireados. “Me preguntaba qué diablos tenía que ver con aprender a jugar al golf”, recuerda Barry. «Señor. Davis me dijo: ‘Hijo, quiero que sepas lo que se necesita para que puedas jugar en un campo de golf. De esa forma, siempre lo agradecerás. Eso se me quedó grabado. Soy un fanático del relleno de divots y del reparador de marcas de bolas hasta el día de hoy «.

Todas las mañanas durante los siguientes cinco días, Davis le mostró a Barry los fundamentos y le enseñó el sencillo swing de una pieza que usa hasta el día de hoy, dejándolo libre para practicar toda la tarde en el campo de golf. Estas serían las únicas lecciones de golf que tuvo.

El domingo, el niño pudo jugar con Myrtle Davis, la esposa del profesional.

“Había tenido polio y andaba en uno de esos carritos de golf de tres ruedas”, dijo Wetzel. “¡Oh hombre, alguna vez nos divertimos! Myrtle Davis se rió durante todo el camino. Para ella, el golf se trataba de divertirse. Nunca olvidaré lo que me dijo cuando terminamos: ‘¡Diviértete y recuerda los buenos tiros!’ Eso se me quedó grabado también «.

Durante el resto del verano, Barry y su mejor amigo, Furman Smith, batieron bolas en el campo de VFW. “Llevar nuestras maletas 36 hoyos al día, comer perritos calientes en la casa club, jugar partidos por diez y cinco centavos. Era el cielo en la tierra.«

En Indiana High School, donde su hijo nativo Jimmy Stewart solía regresar solo para ver amigos y asistir a las ceremonias de graduación, Barry se convirtió en una estrella en el fútbol, ​​el béisbol y el baloncesto. Pero el golf siguió siendo su mayor amor. Para entonces era casi un jugador scratch.

“Nos llevamos bien de inmediato. Me encantaba su actitud de vida y la alegría que le daba el golf. Fue casi amor en el primer swing «. – Susan Wetzel

Sonny Wetzel viajaba a menudo por el sur en visitas de ventas. El verano antes de que su hijo se graduara, invitó a Barry a que lo acompañara para visitar universidades y jugar un poco de golf.

En uno de esos viajes a la casa de la Universidad de Clemson, Barry conoció al ícono textil Roger Milliken y al legendario entrenador de fútbol Frank Howard. “No tenían equipo de golf en ese entonces. Pero tuve la loca idea de que podría intentar jugar al fútbol hasta que vi el tamaño del jugador promedio de Clemson. No, decidí, era golf para mí «.

Con un título en administración textil, Barry encontró un trabajo en una compañía en Delaware que inventó la tela Ban-Lon, la moda en las camisetas de golf de esa época, y finalmente se convirtió en gerente de ventas nacional de la compañía, viajando por el sur como su padre. «Me convertí en un buen vendedor porque me gusta mucho la gente, pero nunca llevé mis palos de gira; de lo contrario, habría jugado demasiado golf y no habría sido tan bueno en mi trabajo».

Después de que un divorcio lo dejó como padre soltero con dos hijos pequeños con su madre, una joven atlética de su empresa llamada Susan Kaffenberger invitó a Barry a jugar golf con su grupo de nueve hoyos después del trabajo en un campo en Wilmington, Delaware. Era la terapia que necesitaba.

“Nos llevamos bien de inmediato. Me encantaba su actitud de vida y la alegría que le daba el golf. Fue casi amor en el primer swing ”, bromea Susan.

«Recuerdo que tenía un juego bastante prometedor», coincide. «Ella era tan linda, sin embargo, apenas me di cuenta».

Se casaron en 1974 y se mudaron a Carolina del Norte 13 años después, uniéndose al club donde todavía juegan juntos la mayoría de los domingos por la tarde. Con el tiempo, Susan se convirtió en copresidenta del programa de golf juvenil de Starmount en el que jugaban sus dos hijos. También capturó el campeonato de clubes femenino en 2000.

De una manera extraña y poderosa, las segundas oportunidades exitosas de Barry Wetzel en el matrimonio y la vida casi parecen canalizar el espíritu de George Bailey al final de la película más querida de Jimmy Stewart.

“Mirando hacia atrás, me doy cuenta de la maravillosa vida que he tenido gracias a Susan, mis hijos y los innumerables amigos que hemos hecho a través del golf”, dice con una risa digna de Myrtle Davis. «Este juego es realmente una buena medicina».

Como para hacer su punto, lanza otro drive hacia el centro de la primera calle y toma su Casa de García humeante, resoplando mientras se pone en marcha.

Fotos: James Dodson, Global Golf Post

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