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Es difícil pensar en una victoria deportiva que significó tanto como Tiger Woods en Augusta en 1997.

A los 21 años, era el más joven en hacerlo. Y con 18 bajo par y una ventaja de 12 golpes, era oficialmente el mejor golfista que jamás había visto el mundo. Pero eso no capta casi todo.

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Woods irrumpió en la escena en Augusta en 1997, donde su ronda final de 69 le dio una puntuación total de 270 bajo par, la más baja en los 61 años de historia del evento.

Woods fue el primer hombre negro en ganar en un campo de golf que solo se vio obligado a permitir miembros negros siete años antes.

A los jugadores negros se les prohibió competir en el Masters hasta 1975, y los caddies tenían que ser negros hasta 1982. Ahí es donde lo hizo.

Esta fue una victoria para los estadounidenses negros en todas partes, algo que Woods no pasó por alto.

Agradeció a Charlie Sifford, Lee Elder y Ted Rhodes, tres golfistas negros que allanaron el camino para Woods y aún no obtienen el reconocimiento que merecen por ayudar a abrir el golf a una carrera completa.

Antes que ellos, John Shippen fue el primer hombre negro en competir en el US Open cuando quedó quinto en 1896. George Franklin Grant inventó el tee de golf en 1899.

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Los golfistas negros estaban abriendo camino en el deporte más de 100 años antes de que Tiger se convirtiera en el campeón más joven en Augusta y derribara barreras y rompiera mitos en el proceso.

Los jugadores negros que compiten en golf no comenzaron con Woods, pero en la conciencia pública más amplia de los noventa, lo hizo.

A principios de la década, Woods, de 14 años, dijo: “Cada vez que voy a un club de campo importante, siempre puedo sentirlo. Siempre sientelo. La gente siempre me mira. ‘¿Qué estás haciendo aquí? No deberías estar aquí ‘.

“Cuando voy a Texas o Florida, siempre lo sientes. Ellos dicen ‘¿Qué estás haciendo aquí? Se supone que no debes estar aquí ‘.

«Y eso es probablemente porque ahí es donde estaba toda la esclavitud».

Cuando ganó en Augusta en 1997, apareció en un famoso anuncio de Nike que decía: «Todavía hay campos en los Estados Unidos en los que no puedo jugar debido al color de mi piel».

Entonces lo entiende. Puede estar seguro de eso. Pero al igual que Michael Jordan, Woods ha evitado declaraciones poderosas sobre la carrera con el tiempo, e incluso ha tenido controversias.

Dos semanas después de ganar el Masters, Woods aparentemente trató de eliminarse de la narrativa afroamericana.

Cuando Oprah Winfrey le preguntó si le molestaba que lo llamaran afroamericano, Woods respondió: «Al crecer, se me ocurrió este nombre: soy un ‘Cablinasiano'».

En la escuela, marcaba tanto afroamericano como asiático en los formularios que preguntaban sobre su raza.

«Esos son los dos bajo los que me crié y los únicos dos que conozco», le dijo a Oprah. «Soy quien soy, quienquiera que veas frente a ti».

Su padre, Earl, es de ascendencia afroamericana, china y nativa americana, mientras que su madre, Tida, es de ascendencia tailandesa, china y holandesa.

Woods enfureció a muchos afroamericanos, que acababan de adoptarlo como héroe, pero también era comprensible: «Mi raza no me define, ¿no puedo ser un golfista extraordinario?»

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Woods siempre se ha considerado un atleta, no un político

Más recientemente, grandes sectores de la comunidad afroamericana se sintieron decepcionados cuando aceptó una Medalla de Honor del presidente de los Estados Unidos, Donald Trump.

No puede haber ninguna duda: Woods no es el mismo tipo de activista que alguien como Lewis Hamilton, y muchos lo consideran una vergüenza, particularmente en el clima actual cuando su voz podría marcar la diferencia.

Pero al igual que Jesse Owens en los Juegos Olímpicos de Berlín en 1936, la carrera de Woods representa una victoria más simbólica sobre el racismo debido a este simple hecho: a los negros no se les permitió hacer lo que él hizo hasta que él fue y lo hizo.

Woods no habría sido aceptado en Augusta el año en que nació. Así que era un lobo solitario, criado como un forastero y enviado a una misión singular, porque como hombre negro, el golf lo necesitaba.

El talento puro no era suficiente, había mucho más que superar. Y sabía que tenía que hacerlo solo.

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Los padres de Woods le enseñaron a sobrevivir en un mundo de golf frío

Sus padres, Earl y Tida, le enseñaron a construir muros a su alrededor y lo convirtieron en uno de los atletas mentalmente más duros de todos los tiempos.

Hay muchos libros para leer sobre Woods: los altibajos sensacionales, los mínimos humillantes y muchos apuntan hacia los «defectos» de carácter para explicar por qué todo sucedió como sucedió.

Destinado a la grandeza desde una edad terriblemente joven, nunca permitió que nadie entrara en su complejo mundo.

El golf era primordial, no hacer amigos. Así como podía encontrar «la zona» en un campo de golf, la vida real rara vez era muy diferente a la del Masters.

Pero en verdad, no había muchos amigos para Woods en un deporte dominado por hombres blancos, y el ambiente en el que irrumpió no era precisamente cálido para él. Él era exactamente como tenía que ser.

Quizás todas esas cosas contribuyeron al colapso de su vida personal en 2009, o quizás fue lo que lo ayudó a levantarse y regresar a la gloria en el Masters 2019 a pesar de su cuerpo y su vida en ruinas poco más de dos años antes.

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Realmente no vale la pena tratar de describir lo loco que es que Woods logró ganar el Masters en 2019

Tiene una habilidad increíble para hacer cosas que la gente no cree que debería hacer.

Una cosa es segura, esos ‘defectos’ de carácter son los que hicieron de un hombre negro el mejor jugador de un deporte que antes se consideraba blanco. A veces olvidamos lo que eso tomó y el significado que tiene por sí solo.

No hay forma de escapar de que el golf no es el juego en el que se suponía que se convertiría después de que Woods irrumpiera en escena. Ha mejorado en términos de diversidad, pero su fea historia significa que no podría empeorar exactamente.

Los negros todavía constituyen un porcentaje desproporcionadamente pequeño de miembros en todo el mundo, y sigue siendo un patio de recreo para los elitistas, en lugar de algo para todos.

Veintitrés años después de la famosa victoria de Woods en 1997, todavía hay solo un pequeño número de caras negras prominentes en el golf profesional masculino. Harold Varner III, Cameron Champ y el propio Woods, por nombrar algunos.

¿No se suponía que la victoria de 1997 sería un momento decisivo para el golf negro? Sí, pero sería injusto decir que no tuvo ningún impacto. El cambio no ocurre de la noche a la mañana.

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Se esperaba que más golfistas negros siguieran a Woods en el golf profesional, pero Varner III es uno de los pocos

Además, Woods sabe que las acciones hablan más que las palabras. Su organización benéfica, la Tiger Woods Foundation, apoya a los estudiantes de minorías desfavorecidas a través de la educación.

Después de haber visto una brecha en la sociedad, Woods ha servido a 175,000 niños empobrecidos durante dos décadas, ofreciendo recursos y oportunidades que no obtendrían en ningún otro lugar.

No cabe duda: Woods es un orgulloso hombre negro que ha reinventado la propia cultura del deporte, incluso si no quiere gritar al respecto.

Cuando se le preguntó si podía cambiar el racismo en el golf convirtiéndose en el mejor, Woods, de 14 años, dijo: «Sí».

Quizás ser el hombre que rompió todas esas barreras en 1997 fue suficiente, y el resto del mundo del golf no pudo hacer el resto.

Y con la carrera del jugador de 44 años entrando en el territorio del Salón de la Fama, llegará un día en que el golf tendrá que depender de algo más que la presencia de Woods para abordar los mismos problemas de los que habló cuando tenía 14 años.


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