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Robert John Vincent Sweeny, Jr. nació el 25 de julio de 1911 en Pasadena, California, hijo de padres católicos irlandeses. Su abuelo, Charles Sweeny, hizo una fortuna con la minería cerca de Coeur d’Alene, Idaho, y fundó la American Smelting Corporation con miembros de la familia Guggenheim. El padre de Bobby se graduó de Notre Dame y Harvard Law School. Su madre, Theresa Hanaway, era de una próspera familia de Scranton, Pensilvania, que la envió de viaje a Europa. Estudió canto en el Conservatorio de Música de Boston.

El anciano Robert Sweeny tenía una exitosa práctica legal en Los Ángeles, pero en 1916, cuando tenía 32 años, quería aprovechar las oportunidades comerciales y financieras que ofrecía Nueva York. La familia Sweeny disfrutó de los frutos del trabajo de Robert y heredó dinero. Según el censo de 1920, Bobby y su hermano y único hermano, Charles (dos años mayor), vivían con sus padres y cuatro sirvientes en East 69th Street en Manhattan. Su círculo social infantil incluía a Woolworth y la heredera de EF Hutton, Barbara Hutton, que era 16 meses más joven. Más tarde aparecería en un capítulo importante de la vida de Bobby.

Los chicos Sweeny eran cercanos y seguirían siéndolo como adultos. Aprendieron a una edad temprana que la riqueza y el privilegio de su familia venían con la tradición del servicio militar. Antes de ganar la fortuna familiar, el abuelo Charles Sweeny se escapó de casa a los 15 años para luchar por el Ejército de la Unión en la Guerra Civil y, cuando su padre lo atrapó y lo trajo a casa, se escapó nuevamente y se alistó bajo el nombre de McNulty. Sirvió hasta Appomattox.

Un tío, Joseph Sarsfield Sweeny, murió en acción en Verdún en los últimos días de la Primera Guerra Mundial. Otro tío, también llamado Charles Sweeny, dejó su hogar a los 16 años para luchar en la Guerra Hispanoamericana, fue expulsado de West Point. se unió a la Legión Extranjera Francesa al estallar la Primera Guerra Mundial (alcanzando el rango de coronel), fue gravemente herido en Champagne y trasladado a las Fuerzas Expedicionarias Estadounidenses cuando Estados Unidos entró en la guerra en 1917.

Le Touquet, Francia Richard Phelps / Gamma-Rapho a través de Getty Images

Cada verano, el clan Sweeny navegaba a Le Havre para vacacionar en Le Touquet en la costa noreste de Francia. Al otro lado del canal de Inglaterra, Le Touquet en la década de 1920 fue una escapada para la realeza británica y gente como Noel Coward y PG Wodehouse. Bobby tuvo su primera lección de golf a los 11 años en el Le Touquet Golf Club. Él y Charles pasaron la mayor parte de sus días allí y se convirtieron en jugadores juveniles excepcionales. Bobby conoció a Edward, Príncipe de Gales, quien más tarde se convirtió en amigo y compañero de golf. En septiembre, después de recorrer el continente (con escalas en Londres, Biarritz y Monte Carlo), los hermanos navegaron de regreso para el inicio del año académico en Canterbury, un internado católico en New Milford, Connecticut. Allí, además de golf, Bobby jugaba béisbol, fútbol y hockey.

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Edward, Príncipe de Gales, en un campo de golf en Le Touquet en 1923 Agencia de prensa temática, Getty Images

El padre de Sweeny se unió a la Federated Trust and Finance Corporation de Londres y, a finales de la década de 1920, la familia se afianzó en Inglaterra con una casa en Wimbledon. La familia cruzaba regularmente el Atlántico entre Nueva York y Southampton. Charles fue aceptado en Yale, pero optó por el Wadham College de Oxford. Bobby no era tan buen estudiante, pero con una amplia tutoría aprobó el examen de ingreso para seguir a su hermano a Wadham.

El hermano Charles escribió en una autobiografía publicada por él mismo: «Puede que se le ocurra que la vida en Oxford en los años treinta estaba menos dedicada a la vida académica que a las actividades sociales y deportivas, y tendría razón». Bobby era tan excepcionalmente adecuado para ambos como indiferente a sus estudios. Era uno de los pocos estudiantes de Wadham que tenía un automóvil. La escuela estaba rodeada por un muro y la única entrada estaba sellada por la noche. Bobby venció esta restricción al estacionarse a lo largo de la pared, subirse al techo del automóvil, trepar por la pared y dirigirse a la ciudad para continuar su noche.

Se acercó a su estatura adulta de 6 pies 3, que usó a su favor con un poderoso y fluido swing de golf que Arnold Palmer más tarde escribiría que era «tan suave como un motor Rolls Royce». Los hermanos Sweeny dominaron la escena del golf interuniversitario, ganando el estatus de Oxford Blues. Esa posición les permitió jugar los fines de semana y días festivos en los mejores clubes del Gran Londres, lo que le dio a Bobby la oportunidad de recibir la tutela de los mejores profesionales y jugar contra aficionados de alto nivel. Bobby también se destacó en el tenis.

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Louis B. Mayer, 1932 imágenes falsas

Ambos hermanos Sweeny fueron bendecidos con una apariencia elegante. En 1932, fueron convocados al Hotel Ritz de Londres por un agente de talentos de Metro-Goldwyn-Mayer. Allí, les presentaron al magnate del estudio Louis B. Mayer, quien, aparentemente basándose solo en su apariencia, ya que no tenían ninguna experiencia en la actuación, ofreció $ 30,000 cada uno por un año para aparecer en tres películas, para evaluar si tenían potencial.

Charles, el hermano más práctico, estaba comprometido para casarse y sabía que no tenía futuro en Hollywood más allá de recibir $ 30,000 que no necesitaba. Sin embargo, Bobby estaba ansioso por probar suerte. Aceptó la oferta a su padre. Varios años antes, Robert Sweeny determinó que sus acciones estaban sobrevaloradas. Vendió la mayoría de sus propiedades antes del desplome de 1929. Bobby sabía muy bien que su cómodo estilo de vida solo era posible gracias al astuto juicio de su padre. Muchos de sus amigos no fueron tan afortunados. Cuando su padre declaró en términos inequívocos que Bobby terminaría su carrera, conseguiría un trabajo real y prescindiría de la tonta idea de que era actor, el joven rechazó la oferta de Mayer.

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Lord y Lady Mountbatton, 1922

Sweeny no necesitaba a Hollywood para mejorar su estatus social. A pesar de ser estadounidense, se mezcló sin esfuerzo con el escalón más alto de la sociedad británica. Fue solicitado en los bailes de debutantes donde la aristocracia inglesa presentó a sus hijas casaderas a la sociedad londinense. Sweeny, de cabello oscuro y espeso y rizado, tenía un encanto maduro que combinaba con su buen aspecto. Hombres y mujeres disfrutaban de su compañía. Fácilmente se hizo amigo de la realeza, con quien asistía a fiestas, bebía en clubes exclusivos y pasaba los fines de semana en fincas de campo. Ha habido informes de una relación con Lady Edwina Mountbatten, que era 10 años mayor que él. Entre sus amigos estaban las estrellas de cine David Niven y Merle Oberon. Jugó en Montecarlo y esquió y tocó en trineo en St. Moritz. Se convirtió en uno de los pocos miembros no británicos del ultra exclusivo White’s Club de Londres.

Después de apenas graduarse en Oxford, Bobby se unió a su padre y hermano en Federated Trust y regresó a Nueva York, pero su verdadera ocupación era golfista aficionado. Con su altura y su ritmo suave (se dice que era tan buen bailarín como golfista), Sweeny estuvo excepcionalmente largo desde el tee. Sin embargo, convertirse en profesional nunca fue una opción.

Para Bobby Sweeny, la vida como golfista profesional habría sido un paso atrás del estatus al que se había acostumbrado.

“Me dijo que su familia se habría horrorizado si se hubiera convertido en golfista profesional”, dijo su hija, Sharon Coaten. En la década de 1930, los mejores profesionales del golf como Gene Sarazen y Walter Hagen no tenían educación universitaria. Las carteras por las que jugaban eran escasas y los torneos a menudo se disputaban en campos de segunda categoría. Por ejemplo, el Abierto de Texas se llevó a cabo en un campo público cerca de San Antonio, donde los jugadores jugaban con alfombras de goma como las de los campos de prácticas. Cuando no jugaban torneos o exhibiciones, los profesionales debían complementar sus ingresos sirviendo como profesionales del club, dando lecciones a los miembros. En esos clubes, se consideraba a los profesionales como parte de la ayuda contratada. Para Bobby Sweeny, la vida como golfista profesional habría sido un paso atrás del estatus al que se había acostumbrado.

Cuando llegó a la mayoría de edad como golfista, los profesionales casi invariablemente ganaban los dos torneos más importantes del mundo: el US Open y el Open Championship. Sin embargo, los campeonatos de aficionados estadounidenses y británicos fueron seguidos más de cerca en la prensa que los torneos profesionales comunes y corrientes. En 1930, cuando Bobby Jones ganó el US Open, US Amateur y los campeonatos British Open y Amateur en el mismo año, su hazaña fue considerada como el Grand Slam del golf y le valió un desfile de teletipos por Broadway. Por lo tanto, en ese momento, solo los aficionados podían competir en los cuatro principales torneos de golf.

A medida que avanzaba la década de 1930, Sweeny cruzaba regularmente el Atlántico y el Canal de la Mancha en busca de competencia. En 1935, pasaba tanto tiempo en Europa que un artículo que presentaba el próximo US Amateur lo describía como uno de los «cinco invasores de costas extranjeras» que jugarían.

Ganar el British Amateur se convirtió en su principal objetivo. Jugó en ese torneo por primera vez en 1929 y causó sensación en Muirfield en 1932 cuando derrotó al campeón de 1923 e ícono inglés Roger Wethered en un partido de la primera ronda. En 1935, perdió un partido cerrado en las semifinales ante el estadounidense Lawson Little. Para entonces, Sweeny también fue dos veces semifinalista en el French Amateur.

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Campeonato amateur de 1937 Archivo de la USGA

El British Amateur de 1937 se jugó en Royal St. George’s, un campo de golf en Sandwich en la costa sureste de Inglaterra. Sweeny no había jugado mucho golf antes de llegar a principios de mayo para prepararse. Dos semanas de preparación casi se desperdician cuando jugó mal en su partido de primera ronda; ganó solo porque su oponente jugó peor. Después de eso, Sweeny se incendió y pasó rápidamente a través de las siguientes rondas.

En la semifinal, se enfrentó a Charles Stowe, un ex minero de carbón de Midlands. Para entonces, Sweeny era muy popular en Gran Bretaña, pero, comprensiblemente, la galería estaba detrás de Stowe, cuyo origen era tan humilde como privilegiado el de su enemigo. No obstante, Sweeny despachó fácilmente a Stowe, terminando el partido después de 31 de los 36 hoyos programados.

En la final, con la actriz y amiga Merle Oberon siguiéndolo en la galería, Sweeny nuevamente tuvo que interpretar el papel del pesado. Su oponente era Lionel Munn, de 50 años, que había ganado tres veces el campeonato amateur irlandés, pero nunca el británico. Aunque de Irlanda, Munn había vivido cerca de Sandwich y era un favorito sentimental. Ambos jugaron bien en la ronda de la mañana, después de la cual Sweeny lideró por un hoyo. Por la tarde, Munn mostró su edad y se cansó. Sweeny se alejó y terminó el partido hundiendo un putt largo en el hoyo 34. Fue el campeón amateur británico.

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