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ISLA DE ISLAY, ESCOCIA | Ahora que los campos se abren a ambos lados del Atlántico, me permito volver a fantasear sobre el golf en las Islas Británicas. Mi mente también ha vagado a uno de mis viajes más recientes, una caminata la primavera pasada a esta isla escarpada de 240 millas cuadradas en las Hébridas Interiores en la costa suroeste de Escocia. Caminé por las playas azotadas por el viento e hice un poco de observación de aves alrededor del escarpado Mull of Oa, observando a los patos, gansos y aves marinas volar y zambullirse en los cielos a mi alrededor. Capturé truchas marrones carnosas en los lagos de agua dulce y probé whiskys que poseen deliciosos toques de turba gracias a ese combustible anticuado que todavía se usa en los incendios para secar la cebada húmeda de la que están hechos los espíritus. Pero lo que más disfruté fue jugar al golf en los recientemente renovados enlaces de Machrie.

Encaminado en las dunas frente a la bahía de Laggan, es el único curso en Islay, que se pronuncia «eye-la» y cuenta con unos 3.000 habitantes. También es uno de mis favoritos en toda Escocia, gracias a su ubicación junto al mar y a la agradable mezcla de hoyos que me obligaron a usar todos los palos en mi bolso y golpear muchos golpes y carreras.

También me encanta su historia y la historia del hombre que la construyó originalmente.

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Willy Campbell

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Willy Campbell

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Willie Campbell, hacia 1885

Inaugurado en la primavera de 1891, los enlaces de Machrie fueron diseñados por Willie Campbell, un nativo de Musselburgh que se introdujo en el golf como un caddie y se convirtió en uno de los mejores jugadores competitivos de su país. Casi ganó el Campeonato Abierto en 1886, terminando segundo, y al año siguiente hizo otra carrera en Claret Jug. Pero eso terminó en desastre después de que Campbell tomó varios disparos para escapar de un búnker cavernoso el 16 en Prestwick. Terminó registrando un 9 en el hoyo, y al final del torneo quedó en tercer lugar, tres tiros atrás del ganador Willie Park Jr. Poco después, los golfistas comenzaron a llamar al peligro «la Tumba de Campbell».

Como fue el caso con la mayoría de los mejores jugadores de esa época, Campbell era un experto club y fabricante de balones y se desempeñó como profesional en varios clubes, Prestwick entre ellos. Con el tiempo comenzó a diseñar cursos. El Machrie fue uno de sus primeros esfuerzos y resultó ser un bruto. El diseño midió más de 6,000 yardas, lo que se consideró largo en esos días, y contó con una serie de disparos a ciegas y docenas de bunkers diseñados para tragar disparos errantes. La espesa hierba que creció en las dunas, llamada silla en gaélico, del que deriva el nombre de Machrie, también presentó una buena cantidad de desafíos, al igual que el viento, que a menudo soplaba con fuerza.

No es sorprendente que Machrie Links haya sido considerado como uno de los campos de golf más difíciles de Escocia. Esa reputación fue una gran razón por la cual, 10 años después de su apertura, fue el lugar de un encuentro entre los miembros del Gran Triunvirato: James Braid, J.H. (para John Henry) Taylor y Harry Vardon, quienes en sus carreras colectivas acumularon un total de 16 campeonatos abiertos. El bolso, que se decía que era de £ 100, era tan impresionante como los currículums de los tres concursantes. De hecho, en ese momento se informó que era el más ofrecido al vencedor de un partido de golf. Y parece que Taylor fue quien embolsó el premio, después de que el putt Braid golpeó para atar el fósforo en el green del 18vo golpeó un pedazo de estiércol de oveja y se desvió del agujero.

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The Machrie No.6

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The Machrie No.6

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El sexto green en los enlaces de Machrie Foto: John Steinbreder, Global Golf Post

De igual consternación es el hecho de que Willie Campbell no estaba para ver el partido. Murió el año anterior, en 1900, a los 38 años.

Campbell vivía en los Estados Unidos, se mudó allí en 1894 como parte de la primera ola de los llamados profesionales inmigrantes que viajaron al Nuevo Mundo a principios del siglo XX. Trabajó como el primer profesional de golf en The Country Club en Brookline, Massachusetts, y también se le asignó la tarea de expandir el campo original de seis hoyos, primero a nueve hoyos y luego a 18. Mientras estuvo allí, Campbell también compitió en el US Open inaugural en cercano Newport Country Club. Después de completar la primera ronda del evento de 36 hoyos empatados en el liderato, Campbell terminó sexto en un campo que contó con 11 golfistas. Se llevó a casa $ 10 por sus esfuerzos.

Después de un par de años en Brookline, Campbell se dirigió al Myopia Hunt Club, otro retiro de North Shore en las cercanías de Boston. Lo acompañaba su esposa, Georgina, que también había crecido en Musselburgh y se había convertido en una jugadora fuerte por derecho propio. Formaron un equipo profesional formidable, con Georgina dando lecciones a mujeres, niños y niñas en Myopia mientras también ayudaba a su esposo a administrar la tienda profesional y a hacer y reparar palos y pelotas. A los ojos de algunos historiadores, eso la convierte en la primera mujer profesional del golf en Estados Unidos.

Lamentablemente, Campbell murió en el otoño de 1900. Pero su esposa mantuvo la llama encendida en Franklin Park, asumió el cargo de profesional y dirigió toda la operación de golf durante los siguientes nueve años.

Durante su empleo en Myopia, Willie y Georgina Campbell ayudaron a convencer a la ciudad de Boston de construir un campo municipal en Franklin Park, un espacio verde que Frederick Law Olmstead había establecido en el vecindario de Dorchester. Campbell diseñó la pista inicial de nueve hoyos en la propiedad y luego asumió las posiciones de jefe de golf profesional y guardián del green. Como de costumbre, Georgina trabajó a su lado, y en cuatro años Franklin Park, el segundo campo de golf municipal en Estados Unidos después del Parque Van Cortlandt en la ciudad de Nueva York, registraba más de 4,000 rondas anualmente.

Lamentablemente, Campbell murió en el otoño de 1900. Pero su esposa mantuvo la llama encendida en Franklin Park, asumió el cargo de profesional y dirigió toda la operación de golf durante los siguientes nueve años.

Franklin Park prosperó en los años posteriores a la muerte de Campbell, y después de que Georgina se fuera. Bobby Jones jugó allí a menudo mientras estudiaba inglés y clásicos en Harvard, al igual que el ganador del Abierto de Estados Unidos de 1913 Francis Ouimet. En 1922, Donald Ross amplió el campo a 18 hoyos.

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El hotel Machrie

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El hotel Machrie

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La entrada al hotel Machrie Foto: John Steinbreder, Global Golf Post

A la Machrie también le fue bien durante muchas décadas. Pero finalmente, el campo comenzó a sufrir negligencia, al igual que la posada que se había construido para acomodar a los golfistas visitantes. Luego, en 2014, llegó el hotelero Campbell Gray, un escocés que no solo transformó el antiguo albergue en un elegante y bellamente decorado hotel de 47 habitaciones, sino que también inició una amplia renovación del curso. Liderando ese esfuerzo estaba D.J. (David John) Russell, un ex jugador del Circuito Europeo con un par de victorias en ese circuito y un capitán asistente de Ian Woosnam para los partidos de la Copa Ryder 2006. Russell también tenía cierta experiencia como arquitecto de cursos, ya que diseñó un par de cursos bien considerados en Archerfield Links en la región de East Lothian en Escocia.

Cuatro años después de que Russell comenzó su trabajo, el Machrie estaba listo para partir. Mi visita a la pista la primavera pasada fue la primera. Pero los amigos que habían jugado los viejos enlaces dicen que la versión de Russell ha mejorado mucho, en gran parte gracias a que eliminó muchos de los tiros a ciegas que Campbell había hecho, así como varios búnkers. Russell también sugirió que se redujera el rudo.

Había tanto sobre el diseño y la experiencia general de golf que me gustó. La caminata de cinco minutos desde mi habitación hasta el primer tee. Los olores y sonidos de las ovejas y vacas que pastaban en los campos cercanos. Las vistas panorámicas de Laggan Bay desde la mayoría de las partes del curso, y los pedazos de la costa irlandesa que pude divisar 25 millas a través del mar en días despejados. Un par de hoyos corren a lo largo de una vasta playa, y me quedé con esas camisetas antes de ir a mis discos, saboreando los aromas de sal que se levantaban de las aguas y viendo pasar el extraño bote de pesca.

Igual de satisfactorio fue el tiempo que pasé después de mis rondas en 18, el restaurante y bar ubicado en el segundo piso de la posada.

Los greens para varios hoyos están metidos en dells cubiertos de hierba rodeados de dunas. Me aseguré de disfrutar de cada uno de los enfoques en los que me topé, tratando de medir el viento y la distancia y determinar qué tan alto o bajo quería golpear mis hierros, y no distraerme demasiado con las vistas.

Gray también consideró oportuno construir una instalación de práctica en el extremo norte de los terrenos, completa con un centro de aprendizaje y cinco bahías de bateo interiores, así como un diseño de seis hoyos conocido como Wee Course y un campo de golf inspirado en el Himalaya en San Andrés.

Igual de satisfactorio fue el tiempo que pasé después de mis rondas en 18, el restaurante y bar ubicado en el segundo piso de la posada. El restaurante es un espacio aireado con vistas fascinantes de los enlaces y el mar, y con un equipo de mixólogos que trabajan maravillas con los whiskies y ginebras locales y los chefs que preparan mariscos de las aguas circundantes y la carne de res Aberdeen Angus con notable destreza.

Oh, estar de vuelta en Islay.

No. 5 en los enlaces de Machrie. Foto: Cortesía de Machrie Hotel y Golf Links.

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