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En el Ohoopee Match Club de Georgia del Sur, la puntuación y el paisaje espectacular del Viejo Mundo comparten los honores

Esta historia se publicó originalmente el 13 de febrero de 2019.

COBBTOWN, GEORGIA | Raro es el retiro de golf donde tanto el club como el campo cautivan. Pero tal es el caso con el Ohoopee Match Club, que abrió en el otoño de 2018 en más de 2,100 acres remotos en el país de cebolla Vidalia, al oeste de Savannah. Fundado por Mike Walrath, un cantinero convertido en titán de la industria tecnológica, está diseñado para ser un lugar totalmente relacionado con el golf, y el golf, ya que tan a menudo se disfruta en el Viejo Mundo, en partidos en lugar de medallas.

La membresía es pequeña y está poblada por personas que poseen una profunda pasión por el deporte y un profundo conocimiento del juego y su cultura. Las políticas de invitados son liberales, por lo que los grupos pueden reunirse en Ohoopee para divertirse en la competencia, así como para disfrutar de una buena comida y bebida, ya sea que estén acompañados o no de miembros.

Igual de atractivo es el diseño que Gil Hanse y su socio Jim Wagner construyeron en este sitio a base de arena, que cuenta con suaves colinas ondulantes, pequeñas arboledas de robles vivos, rodales de pinos de la catedral y prados. Se corta un lago en una parte de la propiedad, el río Ohoopee atraviesa otra y crecen pequeños racimos de cactus. El curso recuerda a pistas de estilo brezales como Sunningdale en las afueras de Londres, y también evoca lugares como Pine Valley y Royal Melbourne, gracias en gran parte a las vastas áreas de arena que los diseñadores incorporaron en muchos de los hoyos y el bunkering alrededor de los greens.

El curso en Ohoopee es un par 72 que mide más de 7,000 yardas desde las puntas, pero se puede configurar para jugar a distancias mucho menos exigentes. También hay un llamado enrutamiento de whisky, una pista separada que incorpora cinco agujeros completamente diferentes (denominados A, B, C, D y E) y variaciones de 13 del gran recorrido. Par en este cachorro es 69, el cuadro de mando dice que mide 5.610 yardas y la idea es dar a los golfistas un lugar alternativo y menos arduo para jugar.

«El sitio drena increíblemente bien y proporciona movimientos y contornos realmente interesantes», dice Walrath, quien en 2007 vendió a Yahoo la firma del mercado de intercambio de publicidad digital que había fundado y administrado, Right Media, por unos $ 850 millones. “Las dunas son muy especiales, y Gil y Jim hicieron un trabajo increíble al construirnos exactamente el tipo de curso que queríamos, enfocados en la diversión, la toma de decisiones de riesgo / recompensa y mostrando la belleza natural del medio ambiente.

«Debido a los suelos arenosos, podemos presentar un curso que varía mucho con las estaciones, mientras que siempre jugamos firme y rápido», agrega Walrath, quien después de vender Right Media trabajó en Yahoo como vicepresidente senior de estrategia publicitaria para dos años antes de establecerse por su cuenta como capitalista de riesgo e inversionista ángel. “La personalidad del campo de golf cambia a lo largo de las estaciones. Con condiciones cambiantes y una gran variedad de opciones de configuración, podemos presentar un campo de golf diferente cada día del año «.

Walrath tiene razón en que el curso es especial. El diseño obliga a los golfistas a usar cada palo en sus bolsos y golpear una variedad de tiros. Hanse y Wagner lo convirtieron en un diseño estratégico, y los golfistas son recompensados ​​si golpean los lados correctos de las calles y los cuadrantes derechos de los greens. Pero también es bastante jugable y les da a los golfistas la capacidad de golpear tiros de recuperación si fallan sus objetivos. Cuando se levanta el viento, como suele suceder, se necesita una sensación aún mayor de las Islas Británicas.

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El decimocuarto green visto desde detrás del hoyo. Foto: Andy Johnson

Pocas personas se dan cuenta de que una rica veta de arena blanca, similar a la que se encuentra en Wisconsin, donde Mike Keizer construyó Sand Valley, y en Nebraska, donde se encuentra Sand Hills, también atraviesa Georgia desde una línea al norte de Columbus en la línea de Alabama hasta Sabana. El suelo arenoso bifurca la arcilla roja del norte con el pantano de Okefenokee en el sur. Una de las razones por las que el golf no se ha construido en esta rica cuenca hasta ahora es algo que los sureños llaman «la línea del mosquito», una línea imaginaria que designa dónde la elevación y la humedad proporcionan el caldo de cultivo perfecto para los pequeños e irritantes insectos. El centro y sur de Georgia, desde Macon hasta Moultrie, es el corazón de la línea de mosquitos, que puede hacer que el golf en el verano sea similar a luchar contra una plaga egipcia.

El suelo también es lo que le da sabor a las cebollas de la cercana Vidalia, una combinación de los nutrientes de arena y aguas negras que se derraman del Okefenokee que producen las cebollas más dulces del mundo.

En cuanto a la naturaleza del club y su énfasis en el partido, solo mejoran esa sensación de retroceso.

Viajé a Ohoopee poco después de su apertura, para un evento de dos días llamado Partidos de Bernard Darwin. El viaje en coche desde Savannah me llevó de una carretera interestatal a un asfalto de dos carriles y, finalmente, un carril arenoso que me llevó a pasar por campos de matorrales y casas de madera destartaladas. Frente a algunos de ellos, banderas de la Universidad de Georgia ondeaban desde postes de aluminio. Hubo camionetas golpeadas en varias de las entradas y tractores, también. Pero no hay signos de golf. Me pregunté por un momento si había hecho un giro equivocado. Pero luego vi una bandera con el logo de cebolla Vidalia de Ohoopee y una caseta de vigilancia junto a la entrada de la propiedad.

Conduciendo por la carretera del club, me quedé boquiabierto en la carretera de arena, y toda la arena que vi a los lados. Entonces, me encontré con las cuatro cabañas de ocho habitaciones que Walrath construyó para alojar a los visitantes. Su revestimiento de madera manchada oscura y techos de hojalata les daban la sensación de establos. Un poco más allá de ellos estaba la cabaña, y tenía un aspecto similar. Más tarde supe que, además de ser el lugar donde los visitantes de Ohoopee comían y bebían la mayor parte del tiempo, ese edificio también contenía una docena de «dormitorios», que se pueden usar como individuales o dobles. Una terraza trasera con vistas panorámicas del primer tee y el green 18 y el lago más allá del No. 1 parecía que sería un lugar excelente para relajarse. Lo mismo hicieron las mecedoras y la fogata allí, y la música country que salió de un par de altavoces.

El campo para los partidos de Bernard Darwin estaba compuesto por 40 jugadores, y era una mezcla ecléctica de personalidades y desventajas. Varios fueron calificadores de toda la vida para las listas de los 100 mejores cursos de mayor prestigio. Algunos jugaron un poco de golf amateur competitivo. Hanse también estaba allí. Me sorprendió por un momento ver al profesional de Web.com Tour, Zac Blair. Pero luego recordé su interés en el diseño del curso, y sus esperanzas de construir un diseño propio en su estado natal de Utah, en un lugar al que quiere llamar el Buck Club. Entonces, su presencia tenía sentido, al igual que la de otro aficionado a la arquitectura, Will Collins, que actualmente compite en el PGA Tour Latinamérica.

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El primer par 5 en el curso es el No. 2 bordeado de agua. Foto: Andy Johnson

Después de calentar en la instalación de práctica, que linda con la tienda de golf e incluye un rango masivo, un área expansiva de juegos cortos y un campo de práctica diseñado para parecerse al legendario Himalaya de St. Andrews, salimos a nuestra primera ronda, en el gran curso Afortunadamente, Ohoopee solo está caminando, aunque hay carros disponibles para aquellos que deben tener uno, y todos en mi cuarteto tomaron un carrito.

Me gustó el diseño de inmediato. El hoyo de apertura es una especie de garganta más clara, con una calle grande y ancha y un amplio green que les da a los golfistas un muy buen tiro a la par. Luego viene un par de cinco pares, y después de eso cuatro cortos que podrían haberse levantado de Pine Valley, con sus bunkers y áreas de desechos, así como los grupos de pinos que crecieron a su lado y los cambios en la elevación.

A partir de ahí, solo mejoró, y aunque no estaba marcando particularmente bien, no me asusté en lo más mínimo, porque mi compañero y yo estábamos jugando un partido. De alguna manera, logramos ganar una victoria de 1-up, y después de una hora en el hoyo 19, los tiros perdidos de la ronda fueron recuerdos lejanos.

«Creo que el concepto de match play es muy liberador cuando se trata de diseñar un campo de golf». – diseñador del curso Gil Hanse

Esa noche, después de las bebidas y la cena, Hanse habló sobre el curso. Describió la tierra como la mejor propiedad en la que él y Wagner habían tenido el placer de trabajar, y agregó que su mayor preocupación no era estropearla (aunque el lenguaje que usó para hacer ese punto era mucho más colorido). «Creo que el concepto de match play es muy liberador cuando se trata de diseñar un campo de golf», dijo. “Match play es la forma más pura y tradicional de golf, y puedes aportar más riesgo y recompensa al juego, más hacer o morir. Y si no puede realizar el disparo heroico, bueno, no es gran cosa. Simplemente pasa al siguiente hoyo «.

Hanse también habló sobre la incorporación del enrutamiento de whisky. «Para mucha gente, 36 hoyos en un día es demasiado», dice. «Pero hacer esto, y tener algo que es un par 69 y solo 5,800 yardas de largo les da a los golfistas una excelente opción para un juego en la tarde».

De hecho, sí, y nuestros partidos en el segundo día se organizaron en la misma pista. Comenzó con el mismo primer hoyo, luego pasó al No. 6, jugando más corto y con un tee diferente y de allí al séptimo, octavo, noveno y décimo, que también fueron distancias diferentes. Lo siguiente fueron los agujeros que tenían las letras A, B, C, D y E, y desde allí nos dirigimos a casa, tocando variaciones de los números 12, 13, 14, 15, 16, 17 y 18. Saboreé el aspecto diferente de esta configuración y me encantó que empleé planchas cortas en mis tomas de aproximación aquí con mucha más frecuencia que el día anterior.

Al caminar esa tarde, no pude evitar pensar en lo que Walrath me había dicho cuando hablamos por primera vez de Ohoopee. «Creemos que el golf debería ser divertido, y que la parte más importante de cualquier juego de golf o viaje de golf es con quién pasas el tiempo», dijo, y agregó que el concepto de desarrollar un lugar como Ohoopee se había «infiltrado» en su cabeza por años.

Ciertamente tiene razón en eso, y descubrí que el Ohoopee Match Club es divertido en todos los sentidos y un excelente lugar para jugar.

Que más lugares como este entren en línea.

Foto superior: La temible del búnker en el n. ° 14 se compensa con la belleza de las flores. Foto: Andy Johnson

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