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Para Antonio McKee y su hijo A.J., la lucha ha sido una constante, una presencia tan real como un miembro de la familia. Cuando era joven, Antonio era un luchador que luchaba con su temperamento y ocasionalmente convertía un combate en una pelea. Como adulto, se convirtió en profesional, luchando en hoteles y recintos feriales y cualquier otro lugar donde los promotores levantaran una jaula. Dos décadas después, todavía está en el negocio. Dirige un exitoso equipo de lucha subestimado, el BodyShop, en Lakewood, California, y en estos días, es su hijo quien es su mejor protegido. De hecho, muchos creen que A.J. está en la cúspide del estrellato, con la oportunidad de abrirse paso durante el Gran Premio Mundial de peso pluma de Bellator.

Es un viaje que han emprendido juntos en dos niveles diferentes, como padre-hijo y entrenador-alumno. En Bellator 228, lo experimentarán de otra manera: ambos competirán en la tarjeta. Esa noche, Antonio McKee terminará un retiro de cinco años para enfrentar a William Sriyapai, mientras que A.J. inicia su carrera en el torneo contra Georgi Karakhanyan.

No tiene precedentes que un padre y un hijo compitan en la misma tarjeta principal de MMA. De hecho, Haim y Aviv Gozali lo hicieron el año pasado en Bellator 209. Pero se cree que si Antonio y A.J. Si salen victoriosos, serían los primeros en ganar combates en el mismo evento importante.

Mientras que A.J., de 24 años. tiene mucha motivación para pelear: el Gran Premio de peso pluma viene con $ 1 millón para el vencedor, junto con el título de Bellator. Antonio tiene 49 años, lo que hace que su regreso sea algo sorprendente, al menos para los seguidores del deporte.

"Han pasado años en la fabricación", A.J. McKee le dijo a MMA Fighting. “Siento que era inevitable, pero estaba esperando el momento adecuado. Puede que tenga casi 50 años, pero todavía entrena con nosotros todos los días y todavía está trabajando, todavía marcando tendencias ".

Para Antonio, este no es necesariamente un elemento único de la lista de deseos. Comenzará con Sriyapai, pero dice que está listo para aprovechar el impulso donde sea que lo lleve.

Antonio reconoce que su velocidad ha disminuido un poco, pero insiste en que está en buena forma física, y que su habilidad pasada para evitar daños lo tiene no muy lejos de su mejor momento. Tiene tanta confianza que está dispuesto a enfrentar a los mejores de la división.

"Quiero una oportunidad en el cinturón (ligero)", dijo. "¿Quién me va a detener? (Patricio, campeón de Bellator) ¿"Pitbull"? Voy a golpear a "Pitbull", y mi hijo definitivamente le patearía el trasero. Con el nivel de lucha que tengo, con el conocimiento y la posición que tengo, la única pregunta es si mi cuerpo puede resistir. Pero nadie con 155 libras puede manejarme. He entrenado con (el campeón de peso ligero de UFC) Khabib Nurmagomedov. No podía sacarme sus cosas encima. Tenía 50 años y estaba fuera de forma, pero aún puedo colgar. No veo ninguna amenaza importante en esta división ".

Esta perspectiva de un hombre de mediana edad desafiando al campeón actual parece absurdo en su cara. Pero, de nuevo, cuando te recuerda que entrena regularmente con personas como su hijo, Joey Davis y Aaron Pico, esa es una declaración irrefutable. Incluso si entrenar no es exactamente lo mismo que pelear, está cerca. Es un referente.

"Él tiene lo suyo con seguridad", A.J. dijo. "Lleva años allí; él sabe lo que está haciendo. Él sabe a dónde va la gente antes de mudarse. Tiene un sentimiento, una calma, que viene con la edad y la sabiduría. ¿Y ese agarre de McKee? No creo que nadie haya sentido algo así como ese agarre. Lo he visto estrechar la mano de las personas y ponerlas de rodillas. No tiene sentido Buena suerte para liberarte de eso.

También está su pasado. Antonio McKee no era un luchador corriente. Aunque nunca alcanzó renombre mundial, desde agosto de 2003 hasta septiembre de 2010, no perdió una sola pelea, recuperando una racha invicta de 15 peleas que lo llevó al UFC. Allí, perdió una decisión dividida cerrada y disputada contra Jacob Volkmann y sorprendentemente fue cortado inmediatamente después. Aún así, terminó la primera fase de su carrera con un récord de 29-6 con dos empates.

A pesar de su éxito, a menudo fue criticado por un enfoque de lucha libre que sofocó la acción y minimizó la posibilidad de daño.

En un giro irónico, los luchadores que ha desarrollado se han ganado la reputación de ser excitantes en la jaula, y McKee insinúa que puede ver algo de eso en esta ocasión.

"He dicho por un tiempo que no sentía que estaba completo", dijo. "No sentí que dejara el sabor correcto en la boca de las personas. Siendo mayor y más maduro como entrenador, padre y amigo, lo veo diferente de lo que era cuando competía regularmente. Tengo más respeto por los fanáticos y por la promoción. Creo que en aquel entonces, mi nivel de madurez no coincidía con mi nivel de habilidad ".

En la tarjeta, Antonio saldrá primero, luchando en las preliminares. Un par de horas antes de pelear, A.J. saldrá junto a su padre y lo arrinconará en ese combate antes de prepararse para el suyo.

"Creo que es legendario, es icónico, hace historia", A.J. dijo. "Todavía creo que él se adelantó a su tiempo y yo me adelanto a mi tiempo". Llegará a un punto donde la gente ya no puede negar el nombre de McKee en el mundo de la pelea. Mi papá estuvo invicto ocho años y nadie sabía quién era. Tengo 14-0 y todavía me llaman "prospecto". Creo que ambos estamos subestimados. Pero creo que al final de este torneo, la gente sabrá lo que significa el nombre McKee, y no se trata solo de lucha libre. Son muchas patadas y golpes de gracia ".

Es apropiado que los McKees entren en este torneo de un millón de dólares como una unidad. Antonio sufrió a través de una juventud difícil y fue víctima de abuso sexual por parte de un amigo de la familia. En su adolescencia, se vio obligado a navegar por los narcotraficantes y las pandillas que poblaban su vecindario. Durante la mayor parte de su carrera en la pelea, ganó poco dinero, un hecho que dice que lo llevó a su estilo conservador. No vio ninguna razón para arriesgar su seguridad por un día de pago de unos pocos cientos de dólares.

A.J. tuvo sus propias dificultades. Desde dificultades con la escuela cuando era joven, hasta vivir en una casa con cinco amigos para reducir costos, hasta dormir en sofás durante los primeros días de su carrera de lucha, las luchas amenazaron con desviarlo. Pero su enfoque se mantuvo fuerte.

Ahora, A.J. McKee es uno de los favoritos para ganar el torneo, y su padre está a su lado con una mano guía. ¿Debería capturar el cinturón, A.J. dice que sus días en el peso pluma están contados. Planea ganar el torneo y el cinturón, y luego pasar al peso ligero. En algún punto del camino, espera enfrentarse a "Pitbull" y demostrar sin lugar a dudas quién es el mejor luchador de peso ligero en Bellator.

"Veo" Pitbull "llamando a Khabib y todas estas otras cosas", dijo. “Creo que este hombre quiere pelear con todos, además de mí. ¿Estás buscando en otras organizaciones, llamando a otros luchadores invictos y tienes uno en tu propia organización? Dawg, suenas como si solo estuvieras corriendo asustado para mí. No puedo esperar para poner mis manos en ese cinturón. Se acerca su hora.

Primero, tendrá que superar a Karakhanyan, pero eso solo será parte de la noche perfecta que los McKees planean en Inglewood, California. ¿Una fiesta de doble victoria padre-hijo a solo 30 millas de su base de operaciones? ¿No suena increíble?

"La gente piensa que estoy loco y que no tengo nada que demostrar, pero este soy yo", dijo Antonio McKee. "Pero poder pelear y ganar en la misma plataforma que mi hijo, nunca se ha hecho a este nivel. Eso solo es algo que va a pasar a los libros de historia, y voy a entrar en esos libros de historia de una forma u otra ".

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