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En la Navidad de 2001, a Fernando Torres se le pidió que hiciera una sesión de fotos en la Plaza Mayor y en la Puerta del Sol, dos de las plazas más concurridas de Madrid. Tenía 17 años y había jugado para el primer equipo del Atlético de Madrid durante unos seis meses, lo que le pareció suficiente para merecer el tipo de fama que lo rodea a usted en público.

"¿Estás loco?", Preguntó Torres cuando el oficial de prensa le explicó la solicitud.

"Estará bien", fue la respuesta. "Nadie sabe quién eres."

El oficial de prensa tenía razón. Torres fue a las plazas populares, posando para fotos cerca de los puestos navideños y puntos de interés llenos de turistas. Nadie lo molestó.

Pero eso cambiará pronto. Aproximadamente un año después, Torres apenas podía salir de su propia casa. Para entonces, el Atlético había regresado a La Liga, y el delantero de aspecto inocente y pecoso estaba jugando con algunos de los equipos más mezquinos de la división. La gente pensaba que era bueno, pero no tan bueno. Casi de la noche a la mañana, El Niño se convirtió en uno de los mejores talentos de Europa. "En cuatro partidos", escribió más tarde, "Pasé de ser un desconocido virtual a un jugador del que hablaba la gente".

Descenso al infierno

Vale la pena recordar las extraordinarias circunstancias en que surgió Torres. En 1996, Atleti logró un doble español sensacional, solo para sufrir un descenso de choque cuatro años después. Un lado fuerte ya estaba luchando contra Claudio Ranieri cuando el propietario, Jesús Gil, fue arrestado y suspendido por evasión de impuestos y mal uso de los fondos del club.

El club entró en la administración, Ranieri renunció y el equipo se deslizó en el segundo nivel por primera vez en 65 años.

El descenso debió haber angustiado a Torres, quien se había unido a la academia Atleti a los 13 años y había sido un fanático desde que su abuelo lo llevó al Vicente Calderón. Pero en mayo de 2001, ese "año en el infierno", como lo llamó Gil, le dio a Torres la oportunidad de hacer su debut en el primer equipo contra Leganes. "Si el Atlético de Madrid no hubiera estado en la segunda división", dijo Torres, "estoy seguro de que me hubiera tomado más tiempo tener una oportunidad".

Así las cosas, Atleti se perdió la promoción ese año. La próxima temporada, Torres se convirtió en un jugador habitual, aunque con seis goles en 36 partidos de liga, no era de extrañar que se quedara en paz en público. Aún así, el Atleti fue promovido bajo Luis Aragonés en 2002.

Brusco despertar

Ese verano, Torres fue seguido por varios clubes. En julio, despidió a España con la victoria en la sub-19 Euros en Noruega, convirtiéndose en el máximo goleador, jugador del torneo y ganador de partidos en la victoria final de 1-0 contra Alemania.

Sin embargo, la Liga fue una prueba más dura y muchos se preguntaron cómo les iría a él y Atleti. Tenían un equipo fuerte, con el portero alemán Burgos (ahora asistente de Diego Simeone en Atleti), el futuro defensor del Newcastle Fabricio Coloccini y el futuro favorito del Liverpool Luis García. Un empate 2-2 en Barcelona el día de la inauguración sugirió que harían más que solo el descenso de la batalla.

En la segunda ronda de partidos, Torres marcó su primer gol en la Liga en un empate 1-1 con el Sevilla. Luego estropeó la ocasión obteniendo dos tarjetas amarillas tardías para la simulación. Para su alivio, la federación rescindió a uno de ellos, dejándolo libre para anotar dos veces contra el Mallorca. Los ganadores en casa ante Betis y Valladolid siguieron y, a mediados de diciembre, sus goles habían elevado a Atleti al séptimo.

El niño claramente sabía cómo jugar. Sin embargo, todavía no había entregado el tipo de desempeño histórico que lo llevaría al estrellato. No todavía, de todos modos.

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